Admiral Cavagnari vs. Mussolini

One of the most frequent lies told in the history of the dramatic months that preceded the Italian entry into WWII is that Mussolini was not aware of the situation of military preparedness and that the military Chiefs hid the information or, worse, that they were incompetent and not able to evaluate the situation; this despite the fact that Mussolini was President of the Council, Minister of War, Navy and Air Force, Marshal and Supreme Commander of the Armed Forces.

After the memo of “strategic assessment” written by Mussolini and sent to the King and the military command, Admiral Cavagnari, vice minister of the Navy and Chief of Staff, answered with a clear document that correctly evaluated the situation.

Unfortunately, the position of the military Chiefs was ignored by Mussolini who three months later played the destiny of Italy betting on an already acquired German victory, convinced of not having to actually fight.

You will find hereinafter the translation and the original document in Italian sent by Adm. Cavagnari to Mussolini.

Mussolini and Admiral Cavagnari

 

Document no. 8 to 14 April 1940 / XVIII

 

Note to the Head of Government by the Chief of the Navy General Staff

 

The directive: “offensive across the board” must be interpreted and clarified.

For this purpose it is necessary to establish the objectives assigned to the Navy.

Unless you plan joint operations with the three armed forces to achieve a major strategic goal, the task of the Italian Fleet will primarily or exclusively be to defeat the enemy naval forces.

These will consist of two large complexes, one operating in the eastern basin, the other in the western Mediterranean basin.

Turkish naval forces in the Aegean Sea, and probably those in the Yugoslav Adriatic, will add to them.

In the likely conflict, the inferiority of our  complex is  by the adverse geographical situation.

Probably we can not count on a benevolent neutrality of Spain up to the point of facilitating our eventual occupation of the Balearic Islands and to grant us the use of Spanish ports in the Mediterranean, and Atlantic bases for our submarines.

From a geo-strategic perspective, if the Army and the air force were in a position to be able to agree on appropriate forces for the task, today the conquest of Greece would be most advantageous for the Navy than the one of the Balearic Islands’.

The Italian entry into the war, when the European conflict is so advanced, finds the British, the French and their allies in a very advantageous position, since they have already made their transports and deployments of forces in the Mediterranean.

It is thus no longer possible to achieve the first successes by taking advantage of the starting crisis of enemies. It is instead more likely the reverse. With no need of transit for the allies from the West to the East, in the Mediterranean, our plan on the Sicilian Channel, defined until now fundamental for our strategic manoeuvre in the maritime war, is going to lack, to a large extent, its purpose and effectiveness.

If the allies place themselves with their main naval forces at the two extremes of the Mediterranean, waiting for our exhaustion, it would be difficult to lead an offensive war conducted with our surface fleet.

The submarine war could have, in the Mediterranean, poor results since the commercial traffic would be completely absent. In the Atlantic, the lack of bases and the already organised convoys would considerably affect the effectiveness of a corsair war.

As for the mine war, it is known that the characteristics of the Mediterranean does not allow to achieve the results of the German Navy in the North Sea.

If the Allies instead start a really aggressive war against Italy to neutralise it rapidly, the clash between opposing naval forces may occur early and with substantial losses on both sides.

However, our enemies would have far wider margin to cope with the damage and to compensate the ships’ wearing.

Our offensive war at sea could thus, if not immediately, soon turn into a defensive war.

Missing, so, the possibility of achieving important strategic goals or the defeat of the enemy naval forces, it does not seem justified going to war on our own initiative, with the prospect of having to keep on the defensive, even at sea.

Our surface and submarine naval forces are totally ready to face a war, when considered on their own, although their efficiency and their ability to resist are adversely affected by the following reasons:

  • A too poor maritime reconnaissance air force and, given the opponent, probably an air force’s insufficient ability to act on the sea.
  • Deficiency of our bases in numbers and means, especially given the inevitable immediate air offensive of the enemy and the proximity of its air bases.
  • Lack of torpedo ships to be assigned to the commands of the various theaters of war and to the Fleet as reserves;

Whatever character the war will take in the Mediterranean, in the end, the amount of our naval losses will be substantial.

Italy could arrive to the peace negotiations, not only without territorial pledges, but also without fleet and perhaps without an airforce.-

 

ITALIAN TEXT

Documento n. 8 – 14 aprile 1940 / XVIII

 

Promemoria consegnato al Capo del Governo dal Capo di Stato Maggiore della Marina

 

La direttiva ricevuta: “offensiva.su tutta la linea” deve essere interpretata e precisata.

A tale scopo occorre stabilire gli obbiettivi assegnati alla Marina.

Se non si pensa ad operazioni concomitanti delle tre forze armate per conseguire un importante obbiettivo strategico, il compito della Flotta italiana sarà principalmente od esclusivamente quello di battere le forze navali nemiche.

Queste saranno costituite da due ingenti complessi, operanti l’uno nel bacino orientale, l’altro nel bacino occidentale del Mediterraneo.

Si aggiungeranno le non trascurabili forze navali turche, nello scacchiere dell’Egeo, e, probabilmente, quelle jugoslave in Adriatico.

In un conflitto, come quello che ci si prospetta, l’inferiorità dei mezzi è aggravata dalla situazione geografica a noi avversa.

Probabilmente non potremo neppur contare su di una neutralità benevola della Spagna, che arrivi sino a facilitare una nostra eventuale occupazione delle Baleari e a concederci l’uso di porti spagnoli in Mediterraneo e di basi atlantiche per i nostri sommergibili.

Dal punto di vista geo-strategico, qualora l’Esercito e l‘Aeronautica fossero in condizione da poter concordare con mezzi adeguati all’impresa, sarebbe oggi per la Marina più vantaggiosa la conquista della Grecia. che non quella delle Baleari.

L’entrata in guerra dell’Italia, a conflitto europeo così avanzato, trova inglesi, francesi e loro alleati in situazione molto vantaggiosa, poiché essi hanno già effettuato i propri trasporti e schieramenti delle forze, in Mediterraneo.

Viene così meno la possibilità di ottenere i primi successi, profittando della crisi di un apprestamento dei nemici. E’ invece probabile il reciproco. Con la comparsa della necessità di transito da ovest ad Est, in Mediterraneo, per gli alleati, il nostro dispositivo del Canale di Sicilia, finora definito perno della nostra manovra strategica, nella guerra marittima, viene a perdere, in buona parte, del suo scopo e della sua efficacia.

Se gli alleati si pongono; con le loro forze navali principali, entro le Basi agli estremi del mediterraneo, in attesa del nostro esaurimento, difficile sarebbe realizzare una condotta di guerra decisamente offensiva con le nostre squadre di superfice.

Anche la guerra dei sommergibili potrebbe avere, in Mediterraneo, scarsi risultati, tanto più, poiché il traffico mercantile sarebbe totalmente inesistente. In Atlantico, la mancanza di punti d’appoggio e l’ormai organizzato convogliamento dei piroscafi attenuerebbero considerevolmente l’efficacia della nostra guerra di corsa.

ln quanto alla guerra di mine, è noto che i fondali del Mediterraneo non si prestano a realizzarla con i mezzi e i risultati della Marina tedesca nel Mare del Nord.

Se poi gli alleati assumeranno invece una condotta di guerra decisamente aggressiva contro l‘Italia per neutralizzarla rapidamente, lo scontro tra le opposte forze Navali principali potrebbe verificarsi presto e con ingenti perdite dalle due parti.

Però, i nostri nemici avrebbero ben più largo margine per fronteggiare i danni e per supplire all’usura dei mezzi.

La nostra guerra offensiva sul mare potrebbe così, se non subito, ben presto mutarsi in guerra difensiva.

Mancando, quindi la possibilità di conseguire obbiettivi strategici importanti o la sconfitta delle forze navali avversarie, non sembra giustificata l’entrata in guerra di nostra iniziativa, con la prospettiva di doverci mantenere sulla difensiva, anche sul mare.

Le nostre forze navali, di superficie e subacquee, sono totalmente pronte ad affrontare una guerra, se considerate a sè stanti.

Ma la loro efficienza e la loro capacità di resistenza sono pregiudicate dalle seguenti cause:

Troppo scarsa aviazione da ricognizione marittima e, dato lo schieramento avversario, probabile non sufficiente concorso alle operazioni sul mare dell‘Armata Aerea.

Deficienza delle nostre basi nel numero e nell’attrezzamento, specialmente in considerazione dell’immancabile preesistente offensiva aerea del nemico e della vicinanza delle sue basi aeree.

Deficienza del naviglio silurante da attribuire ai comandi dei vari scacchieri e da assegnare alle Squadre, come riserve;

Qualunque sia il carattere che la guerra potrà assumere in Mediterraneo, ingente sarà, alla fine, il bilancio delle nostre perdite navali.

Alle trattative di pace l‘Italia potrebbe giungere, non soltanto senza pegni territoriali, ma anche senza flotta e forse senza aeronautica.-

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